General Electric, larga historia ligada al Canal de Panamá

Tablero de Control Esclusas Canal de Panamá GE

General Electric, la compañía Industrial Digital es una de las multinacionales que mantienen operaciones centenarias en la República de Panamá, desde que su aparición en el país está íntimamente ligada a la construcción del Canal de Panamá, a principios del siglo pasado.

GE llegó a la región en 1906, cuando estableció su primera oficina en Honduras, e inmediatamente comenzó su expansión por Centroamérica y El Caribe y, con ello, su participación en proyectos de gran envergadura como el Canal, donde GE pudo contribuir con su tecnología al entonces sistema eléctrico más grande del mundo, en el cual el Canal de Panamá utilizaba 500 motores GE para operar las esclusas y otros 500 en otras partes del sistema. GE también participó en la construcción de las plantas de generación que proporcionaban electricidad al Canal y diseñó el tablero de control principal de las esclusas.

“GE suministró la mitad de los equipos eléctricos requeridos durante la construcción inicial del Canal de Panamá y la mayoría de los motores y generadores que se utilizaban los diferentes sistemas operativos”, señala Guillaume Bidan, Presidente de GE para Centroamérica y El Caribe.

Como parte de este grandioso proyecto, GE también se encargó de fabricar en Nueva York todas las locomotoras remolcadoras eléctricas utilizadas originalmente en las esclusas. Estas “mulas”, como mejor se las conocen, eran fundamentales en la operación, ya que no se permitía que el paso de los barcos por las esclusas fuera impulsado por los propios motores de los navíos.

Estas mulas ya corrían sobre rieles paralelos al Canal para remolcar los barcos como lo hacen en la actualidad y los equipos y diseños eléctricos especiales les permitían avanzar a tan sólo 1.6 km/h, que es la velocidad indicada para remolcar con suavidad los grandes buques.

Remolcadores, protagonistas del Canal Ampliado

La historia de GE y el Canal de Panamá se mantiene unida un siglo después. Actualmente, 58 motores fabricados por GE impulsan los 29 remolcadores que operan tanto en el Canal original como en el ampliado. De estos motores, 30 son modelo V228 de 12 cilindros y 28 son L250 de 8 cilindros; pertenecientes a la división marina de GE Transportation, dedicada al desarrollo de sistemas propulsores para el transporte marítimo.

Estos motores alcanzan una gran disponibilidad y generan un costo competitivo durante su vida útil. La red de distribuidores de GE presta servicios de reparación y mantenimiento a nivel regional para toda la gama de motores de GE Marine.

A diferencia del Canal original, el posicionamiento de los buques en las esclusas Neopanamax se realiza con remolcadores y no con locomotoras. El sistema requiere que éstos vayan amarrados en la proa y popa de los buques y que entren junto con el buque dentro de las cámaras de las esclusas, tanto en el lado Pacífico como en el Atlántico.

Guillaume Bidan comenta: “Durante más de cien años, GE ha construido una estrecha relación con el Canal de Panamá, siendo un proveedor de tecnología y servicios de vanguardia y altísima calidad que apoyan diariamente a que la operación del Canal sea perfecta. Nos complace formar parte de esta nueva etapa del Canal y participar en el crecimiento que este proyecto aporta a la nación”.

Una historia ligada a la innovación

La relación con el Canal de Panamá es sin duda una muestra del ADN de innovación que ha caracterizado a GE desde la conceptualización, diseño y fabricación del primer bombillo hasta la última generación de turbinas de aviación, equipamientos médicos o sistemas de generación eléctrica. La revolución digital de la industria en la que se encuentra actualmente la compañía, es testigo de ello.

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